Los ‘B-Sides’ de Led Zeppelin (Parte I)

Vladiec
Por: Vladi Albornoz

El tema sobre el cual voy a compartir hoy tiene un aspecto de investigación musical y otro de mucha subjetividad. No tendría sentido hablar de música si uno no busca establecer sus propios gustos personales, de eso se trata que te guste escuchar canciones.

A lo largo de la historia de Led Zeppelin, el cuarteto londinense se convirtió un caso de estudio para los melómanos. Entre 1968 y 1980 desarrollaron un catálogo de 87 canciones, que cambiaron de muchas maneras la forma de comprender a la música y a las bandas de rock.

A mí, en lo personal, llegó a influenciarme de forma muy profunda por la capacidad de cada uno de sus músicos de destacar en sus respectivos instrumentos: voz, bajo, guitarra y batería, sin descuidar la capacidad de hacer un ensamble que suene equilibrado, que cuente con canciones que pueden expresar todo tipo de emociones, desde las más dulces hasta las más eufóricas, que te pueden transmitir esperanza, o una profunda tristeza, y con un componente de blues sólido en la misma esencia de su sonido.

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La cualidad de la banda se debe ver desde cada uno de sus integrantes; no fue sino hasta la existencia de John Henry ‘Bonzo’ Bonham (1948-1980), que en una banda de rock n’ roll los bateristas eran simples músicos de acompañamiento, y la misma forma rebelde de ser, que le costó la expulsión del Birmingham Studio por su forma ‘ruidosa’ de tocar, le permitió desarrollar la forma ruda que todo baterista de rock deseaba tener.

Similares casos se pueden mencionar sobre Jimmy Page (el productor de la banda e innovador de la guitarra, quien además de convertir a la guitarra Gibson Les Paul en un ícono del rock, pasó de ser un reconocido músico de sesión a una leyenda del rock).

John Paul Jones fue el cerebro musical en muchos sentidos de Led Zeppelin, (sin desmerecer las excelentes composiciones de Jimmy Page), ya que la tradición familiar de los Jones, sumada a su talento individual de multi-instrumentista, permitió que la banda explorara límites musicales que solo habían sido alcanzados por The Beatles en su álbum Sgt. Pepper.

Un ejemplo claro son arreglos de teclado y melotrón en Stairway to Heaven, la brillante interpretación con mandolina en The Battle of Evermore, o la felicitada sección de bajo funky en The Lemon Song, todas exquisitamente ejecutadas por John Paul Jones.

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Y por último, y no por ello menos importante, está la voz irrepetible de Robert Plant, que solo ha podido ser reinterpretada de forma apropiada por cantantes femeninas. Además, tuvieron que pasar 44 años desde la formación de Led Zeppelin para que naciera una persona que tiene un timbre vocal parecido a Plant (me refiero al cantante del cuarteto de Detroit, Greta Van Fleet, pero ese es un tema que tocaremos más ampliamente en otra ocasión).

De todas formas, es importante destacar que uno de los principales aportes de Robert Plant a Led Zeppelin, así como al desarrollo de la música en el siglo XX, es su manera única de reinterpretar auténticos clásicos del blues desde sus orígenes en su propio estilo,  pero ese también es un tema del cual prefiero elaborar un artículo aparte, pues la cultura musical de Plant es demasiado extensa como para solo dedicarle un par de párrafos.

En cuanto a lo que indiqué al inicio de este artículo, la parte investigativa hace referencia a los resultados que Billboard ofrece sobre los hits de Led Zeppelin, en su lista ‘Hot 100‘, a lo que sumaré la selección de Rolling Stone Magazine sobre ‘Los 40 mejores temas’ de la banda, y finalmente las selecciones hechas por el mismo Jimmy Page en sus álbumes compilatorios Remasters y Mothership.

Por otra parte el aspecto subjetivo proviene de mi propia investigación, y de escuchar uno a uno cada uno de los 87 temas del catálogo de la banda británica, buscando elegir tema por tema, aquello que siento es lo mejor que Page, Bonhan, Jones y Plant tuvieron para revolucionar la música, desde un enfoque en el que los hits, sean secundarios a su importante aporte musical.

Salvo en una o dos elecciones, todos los temas aquí mencionados deben cumplir con la función de ser B-Sides, es decir temas que es válido decir, están hechos para oyentes que se tomaron el tiempo de escuchar los discos completos, y descubrir tema por tema el proceso creativo y artístico de Led Zeppelin durante el tiempo que existieron como banda, y quiero compartirlo con ustedes, queridos lectores.

La descripción de cada tema se realizará álbum por álbum, y les pido recordar que esto se basa en investigaciones que pretenden ser serias, y también en mis gustos personales, por lo que agradezco, su confianza al permitirme recomendarles sobre una banda que no necesita ser recomendada.

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Led Zeppelin I

You Shook Me – Originalmente escrita por la leyenda del blues, Willie Dixon y J.B. Lenoir, fue originalmente grabada por los exponentes del Chicago Blues, Earl Hooker (Instrumental) y Muddy Waters (voces) en 1962.

Existe otra versión grabada originalmente por Jeff Beck en 1968, un año antes del release de la versión de Led Zeppelin, la cual por su similitud con la versión de Beck, le costó una pelea que acabó por distanciar a Jimmy Page de su viejo amigo de los Yardbirds.

Your Time is Gonna Come – Esta canción cuenta con secciones destacadas de una guitarra acústica metálica marca Fender de 10 cuerdas, que por cierto estaba desafinada, sobre el cual Jimmy Page colocó frases con un lap Steel, que el guitarrista asegura empezó a aprender como tocarlo en las sesiones de grabación del álbum, mientras que John Paul Jones llena la parte rítmica del tema con órgano y bajo de pedales.

Slash, guitarrista líder de Guns N’ Roses aseguró que esta es su canción favorita de Led Zeppelin (mientras que para mí está dentro de las 10 mejores de la banda). Además el reconocido productor Rick Rubin expresó lo siguiente: “es como si la batería estuviera tocando una ruidosa canción de rock, mientras que las guitarras interpretan una gentil canción folk, y cuenta con uno de los coros más impresionantes de Led Zeppelin, a pesar de que la letra es tan oscura”, pues la canción habla de una decepción amorosa.

Black Mountain Side – Como tema instrumental del disco, esta canción estaba condenada a no ser pasada en la radio en esa época, pero tiene una interesante historia.

Fue inspirada en una canción clásica del folk irlandés, titulada Down by Black Water Side, con un arreglo basado en la versión de la leyenda folk Bert Jansch, (y de veras recomiendo que escuchen esa versión, que además es cantada), sin embargo la forma de tocar fue transmitida a Jimmy Page por Al Stewart, cuando el guitarrista de Led Zeppelin fue músico de sesión para el disco debut de Stewart.

I Can’t Quit you Baby – Este es otro standard de blues escrito por el legendario Willie Dixon (cabe notar que no solo Zeppelin interpretó a Dixon, pues Eric Clapton hizo una excelente versión de Third Degree Blues del mismo compositor), pero el tema fue originalmente grabado por Otis Rush en 1956, que además se convirtió en hit. Este tipo de aportes, provenientes del blues tenían mayor influencia de Robert Plant.

Led Zeppelin II

What Is and What Should Never Be – Esta canción debe ser reconocida por ser una de las primeras en las que Robert Plant lleva el crédito de escribir la letra, además de que es uno de los primeros temas de Zeppelin en los que Jimmy Page grabó con su legendaria Gibson Les Paul.

Desde mi punto de vista, lo realmente impresionante de la canción es la forma en que la guitarra rítmica se acopla a la voz modificada phaser de Robert Plant, casi como una caricia en la que Page lo único que hace es rasgar hacia abajo dos acordes, sin que se pueda anticipar como se convierte en un gran tema de rock psicodélico.

The Lemon Song – Nuevamente Led Zeppelin le rinde tributo al blues en esta canción, pues es una reinterpretación del tema Killing Floor de Howlin’ Wolf, lo cual no era una novedad, pues Jimi Hendrix en su histórica presentación en Monterey, en la que incendió su Fender Stratocaster, presentó el mismo tema de Wolf.

En el caso de Zeppelin, el nombre de la versión se cambió a The Lemon Song tras una demanda legal, pero de todas formas se respeta los créditos de Howlin’ Wolf como autor.

Grabada en Hollywood, es reconocida además como una de las más brillantes interpretaciones de John Paul Jones en el bajo, por su clara influencia funk, aunque el mismo Jones reconoció que durante las sesiones de grabación únicamente estaba improvisando.

Bring it on Home – El tema original le pertenece también a Willie Dixon, y fue grabada originalmente por Sonny Boy Williamson II, a quien Led Zeppelin le rinde tributo en los segmentos inicial y final del tema.

Esto no debe quitarle mérito a la banda inglesa, tanto por su amplio conocimiento sobre blues, como por la forma de reinventar los temas hacia un lenguaje más rock, propio de las décadas de los 60s y 70s, pues las versiones de estos clásicos que más vigencia tienen son las de Led Zeppelin, y considerando que de esa época al presente han pasado cerca de 60 años, eso es un logro heróico.

Led Zeppelin III

Since I’ve Been Loving You – Originalmente concebida para el álbum Led Zeppelin II, fue el primer tema que la banda interpretó antes de las sesiones de grabación del III, y fue reconocida como una de las más difíciles de grabar.

La historia detrás del legendario solo de guitarra cuenta que Jimmy Page salio a tomar un descanso luego de varios intentos fallidos de grabar el solo.

Luego tomó la decisión de emplear un viejo amplificador (posiblemente un Supro Thunderbolt 1965, y lo consiguió luego de un solo intento, y que fue reconocido por el ingeniero de sonido Terry Manning, como “El mejor solo de guitarra de rock n’ roll de todos los tiempos”.

Inspirada en la canción Never de Moby Grape, una de las bandas favoritas de Robert Plant, la canción cuenta con la introducción de un viejo tema de Page, grabada anteriormente con los Yardbirds: “New York City Blues”.

Out on the Tiles – El título de la canción se deriva de la frase británica “salir a pasar una noche de fiesta en la ciudad”.

Originalmente concebida para ser una introducción en vivo del clásico Black Dog, y para el solo Over the Top de John Bonham durante la gira de 1977 en Norteamérica, Out of The Tiles es reconocida por el columnista de Rolling Stone, Lester Bangs, como una de esas sensaciones profundas de Led Zeppelin que ningún fan puede perderse.

Gallows Pole – Acreditada en el álbum por la banda como un tema tradicional, la versión tomada por Jimmy Page proviene del disco de 1962, del cantante folk Fred Gerlach.

Fue un experimento del guitarrista por dominar la mandolina, pero en realidad es habitual que suene en pubs de gales, donde Page y Plant solían vacacionar con sus familias. La canción original tiene siglos, pero ha sido transmitido de generación en generación a través de la cultura oral.

Led Zeppelin IV

The Battle of Evermore –  Inspirada en la batalla entre ingleses y escoceses en el siglo XV, la letra fue propuesta por Robert Plant, al verse inspirado tras leer sobre folklore británico. Plan además invitó a la cantante Sandy Denny, del grupo británico de folk Fairport Convention.

Al igual que temas como Misty Mountain Hop, Ramble On, Tangerine y Over The Hills and Far Away, este tema también cuenta con referencias líricas sobre la novela ‘El Señor de los Anillos’, de J.R.R. Tolkien.

Musicalmente fue desarrollada por Jimmy Page, haciendo uso de la mandolina de John Paul Jones, “nunca antes había tocado la mandolina, y nada más escribí los acordes y todo lo demás de una sola vez”.

Four Sticks – Su nombre viene de la necesidad del baterista John Bonham, de tocar con dos sets de baquetas de forma simultánea (en total cuatro palillos), ya que expresó sentirse frustrado de no poder tocar con la intensidad correcta, a su criterio.

Al poder golpear o más fuerte que pudo su set de tambores, pudo grabar lo que para él fue una toma perfecta, y que se usó en el disco. No fue el único que tuvo que grabar más de una vez.

Jimmy Page explicó que la canción “debía ser abstracta”, luego de un intento frustrado de convertirla en un hit de rock n’ roll. Entre los elementos es notable el uso de un sintetizador VCS3, similar a lo que hoy conocemos como un Moog, pero de otro fabricante.

Going to California – Como es común en Led Zeppelin, y como lo dijo el mismo Jimmy Page en el documental ‘It Might Get Loud’, el nombre de su banda sugiere que el sonido sea tan liviano como un globo y tan pesado como el plomo. Going to California describe a la perfección la parte liviana y profunda de su música.

El tema, escrito sobre la influyente cantante canadiense Joni Mitchell, a quien Page y Plant admiraban profundamente

Plant generalmente decía “Joni” luego de la siguiente estrofa (que se cree que fue inspirada en el tema de Mitchell “I Had a King”):

To find a Queen without a King,
They say she plays guitar and cries, and sings

Going to California – Led Zeppelin

En una entrevista que dio para la revista Spin en 2002, Plant afirmó que esta canción “puede ser líricamente avergonzante a veces, pero resume muy bien lo que era mi vida cuando yo tenía 22”. En otra entrevista que dio para la misma revista en 2007, dijo que su canción se refiere a “mi impresión de los primeros años del grupo, cuando tenía aproximadamente 20 años y estaba luchando por encontrarme a mí mismo en la locura de California y las bandas y los groupies…”

El tema empezó siendo una canción sobre los terremotos en California cuando Jimmy Page, el ingeniero de audio Andy Johns y el mánager Peter Grant viajaron a Los Ángeles para mezclar el álbum y vivieron un terremoto menor. En ese entonces, su título era “Guide to California”​.

En la siguiente entrega sobre este artículo revisaremos los B-Sides de los álbumes faltantes de Led Zeppelin: Houses of the Holy, Physical Grafitti, Presence, In Through the Out Door y Coda.

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